…el descubridor del Vanadio estudió en la Universidad de Alcalá?

De entre todos los elementos de la tabla periódica, solamente tres han sido descubiertos por científicos españoles: el platino por Antonio de Ulloa, el wolframio por los hermanos Fausto y Juan José Elhuyar y el vanadio por Andrés Manuel del Río. De todos ellos, solo el último estudió en una universidad española: la Universidad de Alcalá.

Retrato de Andrés Manuel del Río, Anónimo, siglo XIX. Palacio de la Minería, Ciudad de Méjico.

Retrato de Andrés Manuel del Río, Anónimo (s.XIX)
Palacio de la Minería, Ciudad de Méjico.

Andrés Manuel del Río nació en Madrid el 10 de noviembre de 1765. Desde pequeño sobresalió por su inteligencia y a los nueve años entró en la Academia de San Isidro de Madrid. De allí pasó a la Universidad de Alcalá donde estudia latín, griego, literatura, filosofía y matemáticas, graduándose Bachiller en 1780. Comenzó a destacar en los estudios científicos, por lo que pasó a estudiar matemáticas y física con el profesor José Solano. En el curso 1781-1782 ganó el premio universitario al “estudiante mejor aprovechado”, lo que comenzó a darle fama dentro de los círculos científicos del país. Así, el 15 de junio de 1782, el ministro de Indias José María de Gálvez, otorga una pensión a Andrés Manuel del Río para que pasara a estudiar a la Real Academia de Minas de Almadén, el mejor centro químico de la España del momento.
Pasado un tiempo, sale de Almadén para completar su educación en el extranjero, siempre becado por el gobierno español. Primero en París con el químico Jean D’Arcet; luego en Sajonia, donde compartiría clase con el Barón de Humboldt y con quien le uniría desde entonces una gran amistad; de allí pasó a las minas de Schenmitz (entonces perteneciente al Reino de Hungría) y, finalmente, volvería a París para ser discípulo de Lavoisier. Allí le pilló la Revolución Francesa, tuviendo que huir para salvar la vida. De hecho, Lavoisier muere poco después ejecutado en la guillotina.

En 1793, el director del recién creado Real Seminario de Minería de Méjico, Fausto Elhuyar, le ofrece la cátedra de Química y Mineralogía. Parte para ultramar en 1794 e imparte su primera lección en el mes de abril de 1795, y es allí en Méjico donde comienza a publicar sus primeras obras sobre mineralogía, que alcanzan gran reconocimiento internacional y son muy alabadas por científicos de renombre como su amigo Humboldt. Sin embargo, su prestigio internacional se debe principalmente al descubrimiento de un metal hasta entonces desconocido: el vanadio. José Carlos Canalda, en su artículo sobre el químico en su web, nos muestra un estracto del libro Como fueron descubiertos los elementos químicos de D.N. y V.D. Trifonov que cuenta cómo ocurrió:

En México, cerca de Zimapán, fueron descubiertos unos yacimientos de mineral de plomo, y en 1801 una muestra de éste cayó en manos del profesor de mineralogía de la ciudad de México A. del Río. Siendo un buen analítico, el investigador examinó la muestra y llegó a la conclusión de que ésta contenía un metal nuevo semejante al cromo y al uranio. A continuación, A. del Río obtuvo varios compuestos del metal, y cada uno de ellos tenía su propio color. Sorprendido de esta circunstancia, el científico propuso para el nuevo elemento el nombre de “pancromo” (procedente de la palabra griega que significa “poseedor de los distintos colores”), pero al poco tiempo lo cambió por el de “eritronio” (la palabra griega correspondiente significa “coloreado de rojo”). Como causa sirvió el hecho de que muchas sales del nuevo elemento durante el calentamiento adquirían color rojo. El nombre dado por A. del Río era poco conocido por los químicos europeos, y al enterarse de los resultados de aquél trataron a éstos con desconfianza. Y el propio mineralogista perdió la confianza. Al estudiar más tarde el eritronio, éste de hecho “cerró” su descubrimiento declarando que el elemento era simplemente el cromato de plomo.

Sin embargo Andrés del Río se equivocaba, puesto que lo que él llamó Eritronio sí era un nuevo metal. Fue en 1831 cuando el químico E. Wöhler volvió a estudiar los minerales de Zimapán y demostró que Andrés del Río había descubierto un nuevo metal. Sin embargo, ese elemento no pasaría a la historia de la química con el nombre de eritronio sino como vanadio. Esto se debe al científico sueco Nils Gabriel Sefström, quien llegó a las mismas conclusiones que Wöhler pocos días antes que él y se atribuyó el descubrimiento del metal. La palabra Vanadio proviene de la diosa Freya, también llamada Vanadis, una de las principales diosas de la mitología germánica.

Andrés del Río tuvo también un importante papel político en la independencia de Méjico. En 1820 fue elegido diputado en las cortes del Trienio Liberal y allí defendería la independencia mejicana, rechazando los puestos de dirección que en España le ofrecían en Almadén y en Museo de Ciencias de Madrid. Permaneció ocho años más en Méjico hasta que se autoexilió al no estar de acuerdo con el Decreto de Expulsión de los Españoles que dictó el gobierno mejicano en 1828, del cual estaba excluido por los servicios prestados al nuevo país. Pasó seis años en Philadelphia, donde participó en los principales círculos científicos estadounidenses antes de volver a Méjico en 1834. Allí retomaría su Cátedra de Química y Mineralogía hasta su muerte el 23 de mayo de 1849.

Andrés del Río fue el descubridor del Vanadio, de la plata azul, del cobre carbonatado platoso, del seleniuro de mercurio y de la liga natural de oro y rodio. Perteneció a importantes sociedades científicas de todo el mundo, un cantón del estado de Chihuahua lleva su nombre y desde 1964, el Premio Nacional de Química Andrés Manuel del Río es el mayor reconocimiento científico de Méjico. Y todo ello empezó en la Universidad de Alcalá.

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Acerca de José Antonio Perálvarez

Licenciado en Historia, Experto en Gestión de la Información, Docente ocasional y Guía Turístico de Cervantalia y Alcalá Bikes. Complutense y amante de nuestra ciudad
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